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Demografía y prensa: Colaboración esencial para llevar la historia de las muertes de María

Las muertes relacionadas al huracán María fueron la principal historia de la prensa de Puerto Rico en los últimos meses.  Sin embargo, justo después del huracán esto no fue así.  Mientras muchos tratábamos de sobrevivir luego del huracán, la poca información que llegaba por la radio apuntaba a pocas muertes después del huracán.  La primera en desmentir la información oficial fue la reportera Omaya Sosa Pascual del Centro de Periodismo Investigativo (CPI).  Prácticamente, el CPI estaba realizando la labor que el gobierno se negó hacer, llevar la verdad sobre las muertes después del huracán.  Contra vienta y marea, el CPI llevó las historias de las personas que fallecieron por el huracán mientras el gobierno seguía escondiendo los datos.

Lo que comenzó con la reportera Omaya Sosa, se convirtió en un proyecto colaborativo con otros medios de comunicación y personas de diferentes áreas como la demografía y epidemiología.  Ante la negativa de revelar los datos públicos de mortalidad del Registro Demográfico, el CPI demandó y le ganó al gobierno de Puerto Rico.  El gobierno tuvo que hacer publicos los datos de mortalidad.  Los demógrafos debemos agradecer al CPI porque su iniciativa abrió la puerta para que por primera vez, en muchos años, los datos de mortalidad sean públicos y se actualicen semanalmente en el portal del Instituto de Estadísticas de Puerto Rico.

Con sus limitados recursos, el CPI buscó la ayuda de profesionales para trabajar con los datos de mortalidad.  Cuando me contactaron no dude en decir que sí porque el proyecto era demasiado importante.  Entré al proyecto del CPI, Prensa Asociada y Quartz luego que ganaran la demanda. Fue una experiencia de aprendizaje tanto para mí como para los periodistas del CPI.  Aprendí que en este tipo de historia la parte humana va por encima de los datos.  Los datos fueron un instrumento para validar los cientos de historias de los familiares de las personas que murieron directa o indirectamente por el huracán.  Los reporteros aprendieron que generar este tipo de datos requiere mucho trabajo y dedicación.  Al final valió la pena, el producto final tiene una calidad poco vista en Puerto Rico.

El CPI publicó diferentes historias con los datos de mortalidad, tanto del Registro Demográfico, como los recogidos mediante encuesta a los familiares.  La página losmuertosdemaria.com tiene la base de datos con las historias de 487 personas que fallecieron por el huracán.  Estas historias fueron fundamentales, por ejemplo, para saber que muchos adultos jóvenes murieron tratando de ayudar en la recuperación luego del huracán.  Esto se refleja claramente en la historia Los Muertos de María.  Muertes como la de Saúl Pabey (27 años) intentando conectar el hogar de un amigo al sistema eléctrico en Peñuelas, o la de Kenny Huertas (30 años) que murió el 5 de noviembre mientras ayudaba a sus vecinos a recoger escombros, se pudieron haber evitado con una mejor planificación de todas las partes.  Muchos de ellos murieron haciendo el trabajo que le correspondía al gobierno. 

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Las historias del CPI también destacaron los cambios en las causas de muerte, en donde algunas causas aumentaron grandemente su importancia relativa. Entre estas causas de muertes se destacan los accidentes, las enfermedades del corazón, la diabetes y los suicidios.  De igual forma las muertes por septicemia cobraron la vida de muchas más personas de lo normal.

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Fue mucha la información que se pudo obtener de las bases de datos del Registro Demográfico.  Se observaron aumentos considerables en el riesgo de muertes en muchos municipios.  Municipios como por ejemplo Las Marías presentaron un aumento en el riesgo de muerte de 115% cuando se compararon las tasas de mortalidad ajustadas por edad del período del 18 de septiembre al 31 de diciembre de los tres años previos del huracán con el mismo período del año 2017.  En los mapas se puede observar el aumento en las tasas de mortalidad, sobre todo en el oeste y las áreas donde paso el ojo del huracán.

Tasas de mortalidad ajustadas por edad para el período de 18 de septiembre a 31 de diciembre en los tres años previo al huracán María (2014-2016)

Tasas de mortalidad ajustadas por edad para el período de 18 de septiembre a 31 de diciembre para el año 2017

La calidad del trabajo del CPI debe dejar claro las ventajas de una colaboración entre la prensa y profesionales de diferentes áreas como la demografía.  ¿De qué le sirven los datos a la prensa si no los pueden manejar e interpretar adecuadamente?

Los cambios poblacionales como excusa para el cierre de escuelas públicas en Puerto Rico

El Departamento de Educación anunció el cierre de 283 escuelas en Puerto Rico.  Esto ha provocado malestar debido a que la agencia no ha ofrecido información sobre la metodología que utilizó para tomar la decisión.  La población está disminuyendo, sobre todo los jóvenes, pero el proceso de consolidar escuelas tiene que ser uno bien pensado, tomando en consideración muchos aspectos y no solo el tamaño de la matrícula escolar.  Es importante asegurar el acceso a los estudiantes a la educación, sobre todo en áreas desventajadas y lejanas.  Esto es esencial, sobre todo luego del paso del huracán María.

La oficina del Censo de los Estados Unidos estimó, mediante la Encuesta Sobre la Comunidad de Puerto Rico, que la matrícula de menores de 18 años en escuelas públicas disminuyó en más de 55 mil entre los períodos de 2007-2011 y 2012-2016.  Según se puede observar en el mapa, casi todos los municipios en Puerto Rico presentaron una disminución marcada de más de 10% en ese renglón.  Estos números son estimados, pero reflejan la magnitud de la disminución de menores de edad matriculados en escuelas públicas. 

La disminución en la matrícula escolar es evidente, pero no se puede utilizar como única excusa para cerrar escuelas en áreas rurales, dificultando el acceso a la educación de los más desventajados.  La situación económica del gobierno es crítica, pero todavía hay áreas donde se pueden cortar gastos sin afectar a los estudiantes.  Exhorto al gobierno a publicar el informe que utilizó para tomar la decisión de cerrar estas 283 escuelas y permitir que el pueblo lo analice.  Deben de comenzar a demostrar la transparencia que tanto promulgan con acciones en lugar de con palabras.

En la mayoría de los municipios la reducción de estudiantes menores de 18 años matriculados en escuelas públicas disminuyo más del 10%.

En la mayoría de los municipios la reducción de estudiantes menores de 18 años matriculados en escuelas públicas disminuyo más del 10%.

Solamente Vieques y Culebra presentaron un aumento en la cantidad de menores matriculados en escuelas públicas según la encuesta.

Solamente Vieques y Culebra presentaron un aumento en la cantidad de menores matriculados en escuelas públicas según la encuesta.

Múltiples los posibles problemas del Censo 2020 para Puerto Rico

Durante el año 2020, se realizará en Puerto Rico, al igual que en el resto de los Estados Unidos, el Censo de Población y Vivienda.  El propósito del Censo decenal (Censo) es tener un conteo de todas las personas que viven en un lugar a una fecha determinada. El Censo es un ejercicio muy importante para tener información que permita una mejor planificación y distribución de los recursos del gobierno. Además, es una fuente principal de información demográfica para la ciudadanía. 

Para el Censo 2020, el gobierno de los Estados Unidos esta recomendando incluir una pregunta sobre el estatus de ciudadanía de todas las personas.  Esta es una pregunta que ya se hace como parte de una encuesta que realiza la Oficina del Censo de los Estados Unidos tanto en los estados como en sus territorios, pero no se hace para todas las personas como es el caso de un Censo, sino para una muestra.  En Puerto Rico, una pregunta similar se hace desde el año 2005 como parte de la Encuesta Sobre la Comunidad de Puerto Rico y según se puede observar en la gráfica, la cantidad de personas que indican estar sin ciudadanía de los Estados Unidos esta disminuyendo. 
 

La cantidad de personas sin ciudadanía de los Estados Unidos está disminuyendo en Puerto Rico.

La cantidad de personas sin ciudadanía de los Estados Unidos está disminuyendo en Puerto Rico.

La inclusión de esta pregunta para toda la población podría provocar que una gran parte de las personas sin ciudadanía decidan no contestar el Censo.  Esto afectaría a los estados y territorios con mayor concentración de personas sin ciudadanía.  Otro posible efecto es que las personas mientan sobre su estatus de ciudadanía.  La inclusión de esta pregunta podría afectar mucho a Puerto Rico, donde se estima existe una gran cantidad de personas sin ciudadanía.  No obstante, este es solo uno de muchos problemas que podrían afectar los resultados del Censo 2020 para Puerto Rico.

Históricamente, Puerto Rico ha sido un dolor de cabezas para la Oficina del Censo de los Estados Unidos por la forma no estandarizada del sistema de direcciones postales.  Por problemas presupuestarios, la Oficina del Censo de los Estados Unidos tuvo que cancelar pruebas en el área de San Juan, para resolver algunos de los asuntos relacionados a las direcciones y determinar la disposición de los puertorriqueños sobre la opción de llenar el Censo a través de la Internet.  De igual forma, la Oficina del Censo de los Estados Unidos tiene que trabajar con la traducción al español de los cuestionarios en todos los formatos que van a estar disponibles (papel y en línea).

La posible externalización del Instituto de Estadísticas podría resultar en mayores problemas para el Censo 2020 en Puerto Rico.  La agencia tiene acuerdos colaborativos con la Oficina del Censo de los Estados Unidos, han estado colaborando con esta agencia desde hace varios años, y en los próximos meses comienzan etapas cruciales para Puerto Rico. Una de estas etapas es el Local Update of Census Addressess Operation (LUCA), donde los municipios actualizan sus direcciones para asegurar que todas las personas del municipio se cuenten; en esta ocasión el Instituto colaborará en el proceso actualizando información de los municipios que no van a participar formalmente de este proyecto.  Esta labor la hacía previamente la Junta de Planificación. El inicio del proyecto LUCA se retrasó en Puerto Rico para verano de este año luego del paso del Huracán María.

El Instituto de Estadísticas es pieza fundamental para LUCA y el resto de los programas que restan desde ahora hasta el Censo 2020.  La agencia sirve de enlace entre la Oficina del Censo y los municipios y esto podría ser la diferencia entre un Censo exitoso o un fracaso.
 

La población de una improbable consolidación de municipios

El representante José Báez Rivera radicó un proyecto en la Cámara de Representantes que pretende reducir la cantidad de municipios en Puerto Rico de 78 a 20.  Esta es una medida muy controversial y con poca probabilidad de que sea considerada, pero que provoca el dialogo de un tema muy importante. 

La consolidación de los municipios sugeridos dejaría 20 municipios con poblaciones muy distintas. Habría municipios con sobre 400 mil personas y otros con menos de 65 mil. De igual forma, el municipio de Mayagüez acogería varios de los municipios con las poblaciones más viejas en Puerto Rico.  A continuación les presento la tabla de como quedaría la población de los municipios sugeridos en la medida. Los datos son según las estimaciones más recientes de la Oficina del Censo de los Estados Unidos.

Población de los municipios sugeridos en el Proyecto de la Cámara 2948.