Los excesos del estudio de mortalidad de Harvard

Hoy la revista The New England Journal of Medicine publicó el estudio Mortality in Puerto Rico after Hurricane Maria.  Este estudio ha dado mucho de que hablar tanto en Puerto Rico como internacionalmente.  Aunque algunos lo duden, este estudio es uno científico.  Las encuestas son parte esencial de las ciencias, tanto naturales como sociales.

Una de las razones de este estudio es la insistencia del gobierno en decir que solamente ocurrieron 64 muertes relacionadas al huracán María.  Esto ocurre a pesar de que los mismos datos del Registro Demográfico de Puerto Rico demuestran un exceso de muertes en comparación con el año previo al huracán según reportado por Alexis Santos en su estudio Estimates of excess deaths in Puerto Rico following Hurricane María.  De igual forma, es necesario conocer la magnitud y las razones por la que la gente murió luego del huracán para hacer las mejorar necesarias y evitar muertes en el futuro.

El estudio en la revista The New England Journal of Medicine es uno novel para Puerto Rico.  Nunca se habían estimado las muertes utilizando una encuesta en la isla.  Todos los aspectos del estudio, desde la metodología, hasta la forma en que se presentan los resultados apuntan a un estudio bien hecho.  El problema principal del estudio es que se pueden obtener estimados de exceso de muertes más certeros con datos del Registro Demográfico.

En Puerto Rico tenemos un Registro Demográfico donde se registran prácticamente la totalidad de las muertes de la isla.  Esto quiere decir que, a diferencia de otros países, conocemos cuantas personas murieron cada año.  Los datos preliminares del Registro Demográfico para el período de estudio (20 septiembre al 31 de diciembre de 2017), apuntan a un exceso de entre 1,200 y 1,700 defunciones.  Este intervalo puede cambiar en los próximos meses, pero no significativamente, por lo que el exceso de muertes cuando se compare con el año 2016 debe ser menor de 2,000 defunciones.

El estudio de Harvard tiene un estimado puntual de 4,645 muertes en exceso para el período bajo estudio con un intervalo de confianza de entre 793 y 8,498 muertes en exceso.  Este es un intervalo de confianza amplio, pero incluye el exceso de muertes que se obtiene con los datos del Registro Demográfico.  El problema principal es que muchas personas están interpretando el estimado del estudio de Harvard como un dato real.  Si ese estimado fuese real, prácticamente habría unas 3,000 muertes sin reportar en el Registro Demográfico de Puerto Rico.  Hay que recordar que en el año 2016 ocurrieron en Puerto Rico 29,649 muertes y en el año 2017 preliminarmente ocurrieron alrededor de 31 mil muertes.

También hay que entender que en este tipo de estudio siempre existe un error relacionados a escoger una muestra para hacer inferencia sobre la población total.  En el caso del estudio de Harvard, encuestaron en 3,299 hogares para estimar los datos de sobre 1.2 millones de hogares en Puerto Rico.  Por eso es que junto al estimado puntual presentan un intervalo de confianza o margen de error.

Esperamos que el estudio que el gobierno le encomendó a la Universidad de George Washington tenga información adicional sobre lo que provocó que tantas personas murieran a consecuencia del huracán María.  Lo ideal es poder identificar los errores que se cometieron y evitar muertes prevenibles en el futuro.